Är TikTok en tidsbomb för sociala medier?

Gillar det här inlägget? Registrera dig för mitt nyhetsbrev för att jag ska kunna ta de senaste nyheterna om ledarskap, teknik och företag.

Du har kanske aldrig hört talas om TikTok, men chansen är stor att barnen i ditt liv har det. Det Kina-baserade sociala nätverket debuterade i USA 2017 och räknar nu 104 miljoner amerikanska nedladdningar (1,2 miljarder världen över). Sedan januari har den konsekvent rankats bland de tre mest nedladdade apparna, bakom Facebook-ägda duon WhatsApp och Messenger. Den genomsnittliga användaren tillbringar nu cirka 45 minuter om dagen på TikTok, mer tid än som tillbringas även på Facebook.

Vad är överklagandet? På ytan är TikTok rent sociala medier godis - supersöt och mycket beroendeframkallande för sin mellanliggande publik. Användare gör 15-sekunders videor (tänk roliga dansar, pranks och läppsynkroniseringsbitar) och använder sedan TikTok-verktyg för att integrera musik och effekter. (Här är vad som trender idag.) De kan sedan publicera sina skapelser till hela världen, YouTube-stil. Bland de mest kända TikTok-stjärnorna är ingen annan än Lil Nas X, vars Billboard-toppning hit Old Town Road fick sin start på plattformen.

Under ytan är bilden emellertid mer komplex. I sin meteoriska uppgång och sin strategi för att utnyttja användardata kan TikTok öka sociala mediers AI-informerade framtid ... på bättre och sämre.

Bakom memerna

TikToks moderföretag är knappast lika varmt och luddigt som plattformen skulle föreslå. Värderat till 75 miljarder dollar äger den Kina-baserade ByteDance en svit med appar byggda runt AI och drivs av användardata. Bland de första kinesiska plattformarna som gör betydande intrång i USA, blir ByteDance snabbt en social media-jätte. Det har en personal på 40 000 (ungefär tio gånger så många anställda som Twitter) och har uttryckt ett stort intresse för att köpa Twitter och Snapchat.

TikToks uppgång har inte varit utan kontroverser. I februari böter FTC 5,7 miljoner dollar för att samla in personlig information från barn under 13 år, överträdelser som inträffade på en plattform som den förvärvade under 2017 kallade Musical.ly. Under tiden har TikToks ungdomliga publik dragit oönskad uppmärksamhet från könsrovdjur, och myndigheterna i Indien har gått så långt som att förbjuda plattformen direkt. I ett ögonblick när spänningarna i USA och Kina sjunker har frågor också cirkulerat kring datakontroll och censur från den kinesiska regeringen.

Men det som skiljer TikTok är inte nödvändigtvis oro för integritet eller rovdjur, frågor som alla plattformar brottas med. Snarare är det hur det har ökat till framträdande - på baksidan av sofistikerade AI och nästan obegränsade annonspengar. ByteDance spenderade ungefär 1 miljard dollar i annonser (så mycket som 3 miljoner dollar per dag) under det senaste året, mycket av det för annonser som visades på de traditionella sociala nätverk, enligt Wall Street Journal. Till skillnad från tidigare kanaler som Facebook och Twitter som växte organiskt (om exponentiellt) har TikTok köpt sig fram till kön. Till och med dess trender memes tillverkas till stor del. Före lanseringen i USA anlitade företaget en virtuell armé av kändisar i sociala medier för att skapa innehåll för plattformen - och betalade en influencer mer än 1 miljon dollar för en enda video.

Medan annonser har fått TikTok-exponering, är dess banbrytande AI det som håller användare att hänga. Enligt Bloomberg: "Inom en dag kan appen lära känna dig så bra att det känns som att det läser ditt sinne." ByteDance-grundare, Zhang Yiming, betraktas som något av en AI-savant i Kina, med en otäck förmåga att bygga plattformar som utnyttjar användardata till beroendeframkallande effekt. Hans första stora hit, en nyhetsapp som heter Toutiao, byggde profiler bestående av upp till 2000 diskreta taggar som används för att driva personligt innehåll och växte till 700 miljoner användare. Douyin, appen som skulle bli TikTok utanför Kina, lanserades 2016 och använde liknande teknik.

TikToks rekommendationsmotorer skiljer sig väsentligt från algoritmer som används av Facebook och traditionella nätverk, som förlitar sig starkt på förslag från vänner. Snarare skördar TikTok insikter baserat på vad användarna faktiskt klickar på, läser och tittar på - helt ner till typen av musik, ansikten och röster i videor - lär sig som det går. Skillnaden är subtil men viktig. Medan Facebook var revolutionerande eftersom det utnyttjade vårt sociala nät av vänner för att tjäna relevanta rekommendationer, går TikTok rätt till källan - med hjälp av AI för att kartlägga intressen och önskningar som vi kanske inte ens kan formulera för oss själva.

En AI-framtid för sociala medier?

Vad betyder detta för sociala mediers framtid? Å ena sidan visar TikToks algoritmer den verkliga potentialen för AI och maskininlärning och kan mycket väl ha de traditionella sociala nätverken oroliga. (Faktum är att Wall Street Journal rapporterar att Snap diskuterade huruvida att sälja annonser till TikTok alls, av rädsla för att förlora användare till en ny rival.) ByteDance har redan anställt bort chefer på Facebook och vänder nu sina ansträngningar för att locka äldre användare. Tillväxten visar lite tecken på att släppa upp.

Men TikToks uppstigning kommer i ett ögonblick då användarnas integritet och vapen av data har kastats in i rampljuset. Som det senaste ropet över fotofiltret FaceApp illustrerar börjar användarna uppskatta hur mycket värdefull personlig information de lämnar bort ... ofta för lite mer än ett förbigående ögonblick av underhållning. TikTok kan mycket väl bekräfta detta "billiga datum" -syndrom - plattformen och dess kinesiska motsvarighet samlar redan in cirka 1 miljard dollar i intäkter, till stor del från att sälja mycket riktade annonser baserade runt berg med gratis användardata. Huruvida allt mer kunniga användare kommer att fortsätta följa denna kommersialisering av sin integritet, kommer bara tiden att visa.

Statlig övervakning ger en ännu större oro. Det är en truism som privata företag i Kina och kommunistpartiet är intimt kopplade till. TikToks inhemska motsvarighet, Douyin, tros vara noga övervakad av myndigheterna. Samma avancerade algoritmer som övervakar och väljer användarinställningar gör det också lätt att identifiera, till exempel, en traditionell uighur-sång som sjunges på modersmålet och att varna myndigheter. Det finns inga bevis för att övervakningsmöjligheter har tillämpats utanför Kina, men möjligheten har ökats.

Huruvida allt detta verkligen kommer att påverka tillväxten av TikTok och attityder till plattformen, återstår att se. Trots sjunkande motreaktion har livskraftiga alternativ till befintliga modeller för intäktsgenerering - oavsett i form av annonsfria abonnemangstjänster sociala mediatjänster eller datormarknader där användare väljer att dela sina data till ett pris - ännu inte tagit marken. Men det som är uppenbart är att med uppkomsten av TikTok, klockar klockan. AI- och användardata konvergerar på komplexa och ibland oförutsägbara sätt. Kommer vi som användare att kunna hålla jämna steg?